Pain de seigle, pain maudit ?

Conférence
donnée à
Agropolis Museum
le 23 juin 2004

L'ergotisme à travers les âges

par Daniel Le Blévec
Prof. Histoire médiévale (Univ. Paul Valéry)

Madeleine Ferrières
Prof. Histoire et culture alimentaire
(Univ. Paul Valéry)
et
Thierry Lavabre-Bertrand
Prof. Histologie et cytologie
(Faculté de Médecine Montpellier-Nîmes)

 

Résumé

Apparu en Europe au IXème siècle, le "mal des ardents" fait des ravages et au XIIème siècle une épidémie provoque plusieurs dizaines de milliers de morts. La médecine du temps est impuissante, les malades ne peuvent qu'invoquer Saint Antoine, partir en pèlerinage, trouver assistance auprès de frères hospitaliers. L'ordre des Antonins est bientôt fondé et dans toute la Chrétienté leurs maisons reçoivent les victimes, les guérissent parfois même grâce à des thérapeutiques spécifiques alliant médecine humaine et médecine divine.

Jusqu'au Second Empire, la maladie reste longtemps inconnue alors que le pain, nourriture de base, est surtout fait de seigle, céréale infectée en conditions humides par un champignon toxique. A partir de 1760-1780, la "gangrène des solognots" est enfin reconnue comme un cas d'ergotisme. Malgré les avertissements lancés par les médecins envoyés sur place, en situation de pénurie les journaliers pauvres ne peuvent jeter le grain toxique, ils rusent et gèrent le risque au quotidien. Leur conduite alimentaire est passionnante, alternative entre mourir d'inanition ou risquer la gangrène, la mutilation et la mort.

L’ergot, Claviceps purpurea, contient de nombreux alcaloïdes et des substances hallucinogènes. L’intoxication engendre la mortification des tissus, des brûlures et des hallucinations provoquant un état d’agitation extrême et parfois le suicide. Un retour du mal paraît aujourd’hui très improbable, et l’affaire du « pain maudit de Pont Saint Esprit » en 1951, encore dans toutes les mémoires, n'a pu être expliquée. Le risque est cependant réel en zone de famine, lorsque le climat favorise le développement du champignon.

=> En savoir plus :

Interview de Daniel Le Blévec (format Real audio)

Interview de Madeleine Ferrières

Interview de Thierry Lavabre-Bertrand

 

Orientations de lecture

  • Ferrières M., 2002. Histoire des peurs alimentaires. Du Moyen Âge à l'aube du XXè siècle. Seuil, coll. l'Univers historique
  • Giraud G., 1973. Le pain maudit de Pont Saint-Esprit et ses mystères, Journal de Médecine de Montpellier, octobre 1973, pp. 21-49.
  • Grmek MD. (ed), 1995. Histoire de la pensée médicale en Occident, Seuil, 2 t.
  • Le Blévec D., 1989. "L'ordre canonial et hospitalier des Antonins" dans Le monde des chanoines (XIe - XIVe s.), Cahiers de Fanjeaux 24, Toulouse, p. 237-254. Définition du plan de restauration des affluents de la Droude », SIEE, janvier 2003
  • Mischlewski A., 1995. Un ordre hospitalier au Moyen Age, les chanoines réguliers de Saint-Antoine-en-Viennois, Presses universitaires de Grenoble.
  • Sendrail M., 1980. Histoire culturelle de la maladie, Privat.

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